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Le télescope spatial Kepler va se retrouver sans carburant dans les prochains mois

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Le télescope spatial Kepler va se retrouver à court de carburant, et il n’y a aucun endroit pour être ravitaillé lorsque vous êtes à 100 millions de kilomètres de la Terre.

Charlie Sobeck, un ingénieur de la mission Kepler, a annoncé dans une mise à jour que la fin était proche pour l’observatoire de l’espace lointain vieux de neuf ans. “A ce rythme, l’engin spatial robuste peut atteindre sa ligne d’arrivée d’une manière que nous considérerons comme un succès merveilleux”, a-t-il écrit. “Sans station de ravitaillement dans l’espace lointain, l’engin spatial va manquer de carburant. Nous espérons atteindre ce moment dans quelques mois. “

Kepler a été lancé le 6 mars 2009, sur ce qui était initialement envisagé comme une mission de trois ans et demi. Le vaisseau spatial a été guidé dans une orbite solaire, dans une quête pour trouver des planètes de la taille de la Terre en orbite autour d’étoiles lointaines.

Le télescope Kepler ne peut pas réellement “voir” ces planètes lointaines, bien sûr. Au contraire, il cherche des variations de lumière lorsqu’une planète passe devant son étoile, créant une pulsation minuscule. Des observations répétées peuvent détecter la taille et l’orbite de la planète.

Kepler a découvert des centaines d’exoplanètes au cours des neuf dernières années. Sa mission aurait pu se terminer en 2013 quand une roue de réaction sur le vaisseau spatial s’est cassée, le rendant incapable de maintenir sa position par rapport à la Terre.

La nouvelle mission Kepler, appelée K2, a commencé à utiliser la pression du soleil pour maintenir son orientation. La nouvelle technique permet au télescope de déplacer son champ de vision pour une nouvelle observation tous les trois mois. L’équipe a initialement estimé que les engins spatiaux pourraient mener dix de ces “campagnes” avant de terminer sa mission, mais il est déjà à sa 17ème.

Le carburant que Kepler utilise est de l’hydrazine, comme Sobeck l’a expliqué dans un podcast sur la mission. “C’est juste un liquide qui, quand il passe à travers les propulseurs, s’enflamme et fournit une poussée”, a-t-il dit.

L’un des défis consiste à récupérer les données déjà stockées sur l’enregistreur de données. Les dernières gouttes de carburant seront utilisées pour faire pivoter le vaisseau spatial afin que son parabolique soit pointé vers la Terre. “Les données pour lesquelles nous avons dépensé tant de temps et d’efforts pour obtenir, nous voulons les obtenir sur terre”, a déclaré Sobeck. “Cela ne nous aide pas si elles restent à bord du vaisseau spatial pour toujours. Nous devons les envoyer au sol. “

Bien que ce soit la fin de Kepler, un nouveau chasseur de planètes devrait prendre son envol plus tard ce printemps. TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) sera lancé à bord d’une fusée SpaceX dans le cadre d’une mission visant à étudier les 200 000 étoiles les plus brillantes et les plus proches du soleil, à la recherche d’exoplanètes.

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