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Découverte de fossiles du jour où un astéroïde a frappé la Terre il y a 66 millions d’années

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Il y a 66 millions d’années, dans l’actuel Dakota du Nord, un groupe d’animaux est mort ensemble, quelques minutes seulement après le passage d’un énorme astéroïde sur la Terre, près du Mexique actuel.

Une nouvelle étude publiée vendredi a permis de découvrir une trace fossilisée du jour il y a près de 66 millions d’années lorsqu’un astéroïde a frappé la Terre, où le feu pleuvait du ciel et le sol a tremblé encore plus que tout tremblement de terre moderne. Ce fût le jour où presque toute la vie sur terre s’était éteinte, y compris les dinosaures.

Les chercheurs disent avoir trouvé des preuves dans le Dakota du Nord de l’astéroïde qui a frappé le Mexique, y compris des poissons impactés par des éclats provenant de débris enflammés qui se sont abattus sur la planète. Ils ont également signalé la découverte d’arbres calcinés, la preuve d’un tsunami à l’intérieur des terres et la fonte de l’ambre.

Hell Creek, qui couvre le Montana, les deux Dakotas et le Wyoming, sont un trésor de fossiles comprenant de nombreux types de dinosaures, mammifères, reptiles et poissons emprisonnés dans l’argile et la pierre il y a 65 à 70 millions d’années.

Par ailleurs, Jan Smit de l’Université d’Amsterdam a révélé que ses collègues et lui-même avaient trouvé des traces de dinosaures juste avant leur disparition.

M. Smit a déclaré que les empreintes de pas d’un hadrosaure végétal et l’autre d’un mangeur de viande, peut-être un petit Tyrannosaurus Rex, sont «la preuve irréfutable que les dinosaures étaient vivants et frappants au moment de l’impact … Ils couraient partout, se pourchassant » quand ils ont été submergés.

Découverte du siècle

«C’est le coup de grâce préservé sur un site particulier. C’est tout simplement spectaculaire », a déclaré Jay Melosh, géophysicien et spécialiste de l’impact de l’Université Purdue, qui n’a pas participé à la recherche mais qui a révisé le document publié vendredi par le journal Comptes-rendus de l’Académie nationale des sciences des États-Unis.

M. Melosh a qualifié cela de «découverte du siècle» sur le terrain. Mais d’autres experts ont déclaré que même si certains travaux sont fascinants, ils suscitent certaines inquiétudes.

Kirk Johnson, directeur du Musée national d’histoire naturelle du Smithsonian, qui a également étudié la région de Hell Creek pendant 38 ans, a déclaré que les travaux sur le poisson, le verre et les arbres «illustrent certains détails de ce qui s’est passé ce jour là. C’est très intéressant et très valable.» Mais M. Johnson a expliqué que, l’accès au site étant restreint, les autres scientifiques ne peuvent pas confirmer la recherche. M. Smit a déclaré que les restrictions visaient à protéger le site des braconniers.

Pendant des décennies, l’énorme crash d’astéroïdes qui a provoqué le cratère Chicxulub dans la péninsule du Yucatan au Mexique a été considéré comme la cause probable de cette extinction massive, souvent appelée «Extinction Crétacé-Tertiaire» pour la division entre deux périodes géologiques. Mais certains scientifiques ont insisté sur le fait que l’activité volcanique massive avait joué un rôle.

Johnson et Melosh ont déclaré que cela contribuait à prouver le cas d’accident impliquant un astéroïde.

Il n’y avait que quelques fossiles de dinosaures de cette époque, mais les traces sont plus convaincantes, a déclaré M. Smit.

Les chercheurs ont déclaré que le tsunami à l’intérieur des terres annonçait un tremblement de terre majeur provoqué par le crash de l’astéroïde, d’une magnitude comprise entre 10 et 11.

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