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Apple a acheté secrètement la société danoise Spektral, spécialisée dans l’imagerie numérique

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Spektral, start-up basée à Copenhague, a été achetée par Apple pour 30 millions de dollars fin 2017 dans le cadre d’un contrat qui n’a été révélé que cette semaine.

Si la réalité augmentée était un saint-graal, il serait bien de développer une méthode magique permettant de fusionner instantanément les mondes réel et numérique. Une acquisition récemment mise au jour par Apple pourrait rapprocher cela de la réalité. Le journal danois Børsen a annoncé qu’Apple avait dépensé environ 30 millions de dollars pour acheter Spektral, une startup basée à Copenhague qui utilise le machine learning pour éliminer les arrière-plans de vidéos en temps réel sur les smartphones.

Même si l’idée d’utiliser des techniques logicielles pour séparer les personnes ou les objets des arrière-plans est loin d’être nouvelle, Apple a ajouté une fonctionnalité similaire à iChat en 2006, mais il est en effet difficile de bien faire fonctionner le tout en temps réel. La fonction ajoutée dans iChat a obligé les utilisateurs à sortir du champ de vision de la caméra, puis à superposer ce qui était différent sur un faux arrière-plan. Même à basse résolution, l’effet souffrait toujours de problèmes évidents au niveau des pixels, ce qui montrait clairement qu’il était artificiel.

Avant son acquisition, Spektral avait déclaré avoir utilisé «des techniques de machine learning et de vision par ordinateur de pointe» pour «traiter les images et les vidéos de la caméra en temps réel (60 i/s) directement sur l’appareil ». CloudCutout, sa technologie prétend séparer intelligemment les personnes et les objets sous forme de «découpes», les superposant de manière transparente sur un nouvel arrière-plan. Des vidéos de démonstration illustrent ce que la société a appelé «des détails de haute qualité», qui ne trahissaient aucun signe évident de problèmes au niveau des pixels.

Cette astuce pourrait avoir des implications majeures pour les initiatives d’Apple en matière de réalité augmentée (applications ARKit). Pouvoir isoler correctement des éléments spécifiques dans une vidéo en direct pourrait également être utilisé pour créer des effets spéciaux, semblables aux applications récentes avec les Animoji et Clips de la société.

Actuellement, LinkedIn affiche le cofondateur de Spektral, Toke Jansen, en tant que responsable de l’imagerie informatique chez Apple à San Francisco, tandis qu’un autre cofondateur, Henrik Paltoft, continue d’être identifié en tant que PDG de CloudCutout. Comme pour toutes les acquisitions d’Apple, on ne sait pas quand la technologie acquise sera intégrée aux produits de l’entreprise américaine, mais le délai après les acquisitions de ce type a généralement été de deux ans.

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