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Un satellite utilise un filet géant pour s’entraîner à capturer des déchets spatiaux

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Un satellite britannique, conçu pour tester des méthodes de nettoyage des débris dans l’espace, a réussi à capturer un objet en orbite au moyen d’un gros filet.

Si des extraterrestres visitent notre planète, leur première impression pourrait être que les Terriens sont très désorganisés. On estime à 7 500 tonnes le nombre de satellites, de pièces de fusées et autres débris qui flottent actuellement sur l’orbite de notre planète.

Actuellement, des efforts sont en cours pour le nettoyer. Cet effort s’appelle RemoveDEBRIS. En avril, l’équipe britannique du Surrey Space Center (SSC) a envoyé son satellite RemoveDEBRIS à la Station spatiale internationale (ISS) à bord d’un vaisseau cargo spatial SpaceX Dragon. Dimanche, le satellite a été lancé depuis l’ISS pour démontrer l’une des nombreuses technologies de lutte contre les débris.

Pour cette démo, le satellite a sorti un nano-satellite appelé CubeSat (module cubique de 10 cm de côté) pour servir de cible, puis a tiré un filet en forme d’araignée autour de ce dernier.

«Cela a fonctionné comme nous l’espérions», a déclaré le directeur du SSC, Guglielmo Aglietti, à BBC News. « La cible tournait sur elle-même comme on peut s’y attendre pour ce type de débris, mais vous pouvez voir clairement que le filet la capture, et nous sommes très satisfaits de la façon dont l’expérience a été menée. »

Dans une version à grande échelle de la technologie, le filet restera attaché au satellite RemoveDEBRIS, ce qui lui permettra de sortir les déchets capturés du ciel quand il plongera vers la Terre à la fin de sa mission.

Mais comme il ne s’agissait que d’une démonstration, CubeSat et le filet vont tout simplement brûler dans l’atmosphère de la Terre au cours des prochains mois. Si la démo avait eu lieu plus haut dans l’atmosphère, les deux auraient continué à tourner autour de la planète avec le reste de la jonque spatiale.

En 2019, le satellite RemoveDEBRIS démontrera une autre technologie, un harpon qui piège les ordures spatiales. Les scientifiques russes construisent également un gigantesque laser spatial pour extraire les débris du ciel, et la Nasa travaille sur un projet qu’elle espère pouvoir utiliser pour envelopper les débris.

Une chose est sûre, nous n’avons pas de temps à perdre. Ces débris menacent déjà les fusées et les satellites actuellement en service. Un espace plus encombré pourrait rendre difficile le lancement de nouveaux engins spatiaux.

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