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La sonde New Horizons capture des images à une distance record de la Terre

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La sonde New Horizons vient de prendre les images les plus éloignées de la Terre, brisant un précédent record de l’image « Un point bleu pâle » de Voyager 1 prise il y a presque 28 ans.

New Horizons, la première sonde de la Nasa à étudier la surface de Pluton, marque encore l’histoire alors qu’elle s’enfonce plus profondément dans les limites lointaines du système solaire. À la fin de l’année dernière, la petite sonde a utilisé l’une de ses caméras pour prendre une photo d’un amas d’étoiles galactiques, prenant officiellement la photo la plus éloignée jamais vue de la Terre.

La sonde précédente, qui a étudié Jupiter et Saturne avant de se diriger vers l’espace interstellaire, a capturé une image distante de la Terre le 14 février 1990, lorsque Voyager 1 était à 3,75 milliards de kilomètres. Connu sous le nom de « Un point bleu pâle », il s’agissait de la dernière image prise par Voyager 1 avant que ses caméras soient éteintes peu de temps après. Puisque Voyager 1 passe entre les systèmes stellaires, elle ne passera pas assez près des objets pour obtenir une bonne photo, donc l’équipe de la mission a décidé de sauvegarder la puissance de la sonde pour la collecte des données.

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Le record de Voyager 1 est resté invaincu pendant 27 ans jusqu’à 5 décembre 2017, quand New Horizons a pris sa photo d’un groupe d’étoiles «Wishing Well» à une distance de 6 milliards de kilomètres de la Terre. Ensuite, la sonde a de nouveau brisé son propre record deux heures plus tard, quand elle a pris des photos de deux objets dans la ceinture de Kuiper, une zone du Système solaire qui s’étend au-delà de l’orbite de Neptune.

La sonde se dirige vers une petite roche glacée au-delà de Pluton appelée 2014 MU69. L’engin volera près de l’objet le 1er janvier 2019, capturant encore plus d’images incroyables, des images qui pourront révéler un genre de roche spatiale très étrange. Grâce aux observations de la Terre, l’équipe de mission de New Horizons pense que MU69 n’est peut-être pas un seul objet, mais peut-être deux objets situés l’un près de l’autre.

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