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Le télescope Kepler révèle 10 nouvelles planètes potentiellement habitables

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Le télescope Kepler de la Nasa a repéré 219 nouvelles exoplanètes potentielles, dont dix potentiellement habitables.

Les astronomes de la Nasa ont ajouté 219 candidats à la liste croissante des planètes au-delà de notre système solaire, dont 10 ayant à peu près de la même taille et la même température que la Terre, ce qui augmente leurs chances d’accueillir la vie.

Les scientifiques ont trouvé les candidates dans les données relevées par le télescope spatial Kepler à partir de 200.000 échantillons d’étoiles dans la constellation Cygne.

Ces données comprennent 10 exoplanètes rocheuses nouvellement découvertes qui sont à la bonne distance de leur étoile pour que l’eau, si elle y existe, s’accumule à la surface. Les scientifiques pensent que l’eau liquide est un ingrédient clé pour la vie.

« Une question importante pour nous est: » Sommes-nous seuls? « , a déclaré le scientifique du programme Kepler, Mario Perez, lors d’une conférence téléphonique avec des journalistes. « Peut-être que Kepler aujourd’hui nous dit indirectement … que nous ne sommes pas seuls. »

La Nasa a lancé le télescope Kepler en 2009 pour savoir si les planètes terrestres sont communes ou rares. Avec l’analyse finale des données Kepler en main, les scientifiques ont déclaré qu’ils allaient maintenant répondre à cette question, une étape clé dans l’évaluation des chances que la vie existe au-delà de la Terre.

Au cours d’une mission de quatre ans, Kepler a trouvé 2.315 planètes confirmées et 1.699 candidates, ce qui porte son score à 4.034. Ce nombre comprend environ 50 planètes qui peuvent avoir environ la même taille et la même température que notre planète bleue.

En incluant d’autres relevés de télescopes, les scientifiques ont confirmé l’existence de près de 3.500 planètes au-delà du système solaire.

Les données de Kepler ont également fourni une nouvelle façon d’évaluer si une planète a une surface solide, comme la Terre, ou si elle est principalement constituée de gaz, comme Neptune. La distinction aidera les scientifiques à se pencher sur les planètes potentiellement semblables à la Terre et augmenter ainsi les chances de trouver de la vie.

L’équipe du télescope a constaté que les planètes d’environ 1,75 fois la taille de la Terre et les plus petites, ont tendance à être rocheuses, alors que ces deux à 3,5 fois la taille de la Terre deviennent des mondes enveloppés de gaz comme Neptune.

«C’est comme si nous trouvions ce que nous pensions être une seule espèce d’animal était vraiment deux choses différentes», a déclaré Benjamin Fulton, un étudiant diplômé en astronomie qui a analysé les données de Kepler.

Jusqu’à présent, ces planètes, que les scientifiques désignent comme «super-terres» et «mini-Neptunes», n’ont pas été trouvées dans le système solaire de la Terre, bien que les scientifiques soient à la recherche d’une neuvième planète potentielle bien au-delà de Pluton.

« Il est intéressant de ne pas avoir ce qui semble être le type de planète le plus commun dans la galaxie », a déclaré Fulton.

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